疼痛一直治不好?小心你的神經已經敏感化了

「神經敏感化」指的是一種因爲身體某個地方的長期慢性發炎、局部性地ㄧ直將異常的訊號傳輸到脊髓與大腦,最終在大腦對應的功能區產生過度反應的結果。

我最近有兩個中樞神經敏感化的臨床案例。一位病人初診時,抱怨他頭痛、肩膀痠痛好幾年,我幫他以手指觸診按壓的每個地方他都喊痛,可以說到哀嚎的程度,只要輕輕碰一下他就喊痛一次。每次治療時,我都試著藉由紓解他大腦裡的疼痛傳導系統,讓他的痛覺敏感度降低,治療幾次後,他的觸痛情形逐漸降低,困擾他數年的疼痛問題也迎刃而解。還有一名也是因疼痛就診的病人,卻在我每次下針時就打嗝,可說是「屢試不爽」,背後的原因說穿了並不神秘,就是中樞神經敏感化的現象。

「中樞神經敏感化」(central sensitization)也可以簡稱「神經敏感化」,指的是一種因爲身體某個地方的長期慢性發炎、局部性地ㄧ直將異常的訊號傳輸到脊髓與大腦,最終在大腦對應的功能區產生過度反應的結果。對於神經敏感化,我們可以描述如下:同樣力道按壓相同的表皮部位,有人覺得輕輕一壓就痛得要命,有人覺得沒什麼感覺,超出大多數人對相同刺激的痛反應,可能就是神經敏感化。神經敏感化造成的疼痛,通常會與慢性發炎的疼痛或外傷急性期的疼痛有所不同。神經敏感化的疼痛,比較像不請自來的疼痛,例如坐著休息也會痛、半夜躺著睡覺也會痛醒等等。

中樞神經敏感化如何形成

引起中樞神經敏感化的原因很多,諸如手術、外傷、慢性疼痛、分娩、感染、長期的壓力狀態、睡眠障礙、心理創傷等,都有少部分的人經歷上述過程而產生神經敏感化。

要了解神經敏感化之前,必須先了解疼痛訊息由病灶傳遞到大腦的路徑,以及中樞神經(脊髓與腦)所扮演的角色。舉例來說,當一個人的皮膚經歷諸如外傷或手術時,受傷的細胞會分泌一種增加疼痛敏感程度的前列腺素,這樣的分泌會刺激神經細胞的軸突傳輸電訊號到神經束,神經束中的A神經纖維與C神經纖維都會傳導疼痛的電訊號。

此兩類神經纖維將疼痛的電訊號傳到脊髓上負責處理痛覺的背角後,再藉由中間神經元轉接,將疼痛訊號上行傳至腦內的神經細胞,由於A型神經纖維與C型神經纖維的傳輸速度不同,使得身體產生兩種不同的疼痛感受,前者為局部且劇烈,後者較緩慢並遍及全身。

人體在遇有疼痛時,腦幹會分泌天然的嗎啡類物質,抑制已經傳到腦部的部分化學訊號,屬於人體自我保護機制運作的一部分。隨著傷口癒合,神經修復恢復正常,理應就不會再釋放痛覺的傳遞物質。然而,由於神經系統具有可塑性,神經線路會重組,例如A型神經纖維會長到C型神經纖維,使得身體對疼痛的局部反應反而轉至全身各部位不定期發作;長時間的疼痛刺激提高脊髓背角神經元的興奮性,增加放電。

纖維肌痛症即典型的神經敏感化

近年來,纖維肌痛症也被視為神經敏感化後的典型病症,主要症狀為全身性肌肉痠痛持續三個月以上,伴隨疲累感、頭痛、憂鬱、焦慮、記憶力或專注力降低等,知名美國歌手Lady Gaga曾因纖維肌痛症全身疼痛而暫別歌壇,使得這個原本沒沒無聞的疾病受到世人的好奇與關注。根據研究發現,纖維肌痛症的患者腦髓液中的P物質、麩胺酸、神經生長因子等濃度偏高,大量鈣離子流入痛覺神經細胞,造成更多神經傳遞物質的釋放;而神經膠細胞被激活,也會釋放更多化學物質,兩者都加劇了痛覺神經細胞的興奮狀態,造成中樞神經敏感化,上述的結果常使患者變得如「驚弓之鳥」般,對日常的生活壓力承受度降低,任何皮膚的碰觸甚至是噪音或氣味等都被大腦有如「擴音器」一般放大,讓患者對任何事情都顯得高度敏感與緊張,生活品質受到極大的影響。

這一系統文章中將分別介紹神經敏感的症狀機轉治療方式,歡迎有興趣的朋友進一步參閱。

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